Circuits et activités dans le Canyon

Descente du Colorado River

A mile deep in the earth, between the massive walls of the Grand Canyon, lies the Colorado River. This same river was the force that thousands of years ago created this massive crevice into the Colorado Plateau. The Colorado River crosses 1,450 miles of the United States, including all 277 miles of the Grand Canyon. As it courses through the depths of the Inner Gorge, the Colorado drops about 8 feet per river mile for a total descent of 2,200 feet. This change in elevation is responsible for 70 major rapids dispersed throughout the river. Each rapid is ranked on a scale of 1-10, 1 being the most mild and 10 being the most extreme. Rafters and boaters should be aware of the level of rapids and adjust their course to avoid rapids that may be dangerous.

Il est possible de faire une excursion de plusieurs jours pour traverser la totalité du Canyon, au fil du fleuve Colorado (de Lee's Ferry à Pearce Ferry). Il faut compter environ 19 à 20 jours pour descendre les 2 300 km du fleuve en profitant de son débit naturel. Pendant ces 3 semaines d'excursion hors du commun, les participants pourront admirer le Canyon dans son ensemble, du lever au coucher du soleil.

Ceux qui préfèrent un voyage plus court pourront opter pour un bateau motorisé et effectuer cette excursion de 2 300 km en 6 à 9 jours.

Mais quelle que soit sa durée, une excursion sur le fleuve Colorado sera forcément une expérience unique. Rares sont ceux qui ont la chance de naviguer sur les flots puissants du fleuve, au cœur des immenses parois du Canyon, en profitant des rayons étincelants du soleil.

Lee's Ferry (point de départ)

Lee's Ferry se situe « au début » du Grand Canyon, c'est-à-dire en amont du parc national du Grand Canyon et en aval du barrage de Glen Canyon. Le site se trouve à 87,5 miles (141 km) de Phantom Ranch, 226 miles (364 km) de Diamond Creek et 277 miles (446 km) de Pearce Ferry.

Ouvert en 1872, Lee's Ferry constituait pour les explorateurs, les mineurs, les amérindiens et les touristes le seul moyen de traverser le Canyon.

Son fondateur, John D. Lee, fut l'un des chefs de la milice qui prit part au massacre de Mountain Meadows en 1857. Accompagné d'autres renégats, Lee planifia et mena l'attaque d'un groupe qui voyageait paisiblement à bord de chariots couverts. Ils se déguisèrent en indiens Païutes afin que cette tribu soit tenue responsable de l'attaque. Tous les passagers du convoi furent tués et, pour échapper à la justice, Lee s'installa dans le Grand Canyon où il développa son service de ferry. Il fut finalement capturé, jugé et reconnu coupable avant d'être exécuté en 1877. Malgré ce triste passé, Lee's Ferry fut racheté et conserva son nom. Ce fut l'unique façon de traverser le Canyon jusqu'à la construction du pont Navajo en 1929.

Depuis, Lee's Ferry a été classé comme lieu historique, tout comme Lonely Dell Ranch, situé non loin de là, qu'il est possible de visiter. Les visiteurs peuvent également y découvrir les cabanes en rondins, le cimetière, la forge ainsi que le fort de Lee's Ferry.

Prix de l'accès au lieu historique :

Véhicules : 5 $ pour 7 jours

Cyclistes et randonneurs : 3 $ pour 7 jours

Garde forestier/renseignements : (928) 355-2234.

Plusieurs hôtels de la région peuvent accueillir ceux qui souhaitent passer la nuit sur place avant leur excursion en rafting.

Marble Canyon Lodge

Renseignements : (800) 726-1789 ou (928) 355-2225.

Lee's Ferry Lodge

Renseignements : (928) 355-2231

Cliff Dweller's Lodge

Renseignements : (928) 355-2228

Phantom Ranch (à 87 miles du départ)

Phantom Ranch fut construit en 1903 par David Rust, guide dans le Canyon, et servit au départ de pavillon de chasse au bas du Canyon. À cette époque, on l'appelait « Rust's Camp ». Rust apporta de nombreuses modifications au ranch et y installa notamment un téléphérique qui menait de l'autre côté du fleuve. Le téléphérique fut ensuite remplacé par un pont de singe, lui-même remplacé par le pont suspendu de Kaibab. L'événement le plus marquant dans l'histoire de ce camp fut peut-être la venue du président Theodore Roosevelt, un grand admirateur du Canyon, qui vint y séjourner. Suite à son passage, la cabane fut surnommée « Roosevelt's Camp ». En 1922, le camp fut largement rénové par la célèbre architecte Mary Colter. C'est elle qui fit installer les logements nécessaires pour faire du camp une destination touristique. Elle le renomma « Phantom Ranch », soulignant ainsi le fait que le ranch se fond parfaitement dans la nature environnante.

Situé le long du North Kaibab Trail et à moins d'un km du fleuve Colorado, Phantom Ranch permet à ceux qui y séjournent de randonner sur le River Trail ou de se rendre à Ribbon Falls. Le ranch dispose de dortoirs non mixtes pour les randonneurs et de bungalows individuels pour les autres clients. Le ranch étant le seul hébergement au bas du Canyon, les places sont très limitées et doivent être réservées environ 2 ans à l'avance.

Lit en dortoir par personne : 49 $

Bungalow 2 personnes : 142 $

Personne supplémentaire : 13 $

Réservation à l'avance : (303) 297-2757 / (928) 638-3283

Whitmore Wash (à 187 miles du départ)

Parcourant le parc national du Grand Canyon, Whitmore Trail est le chemin le plus court pour rejoindre le fleuve Colorado depuis la rive du Canyon. Ce sentier descend de presque 300 mètres en passant par Lava Falls, une ancienne formation de roche magmatique créée par la solidification de la lave. En allant jusqu'au fleuve, les randonneurs trouveront les rapides de Whitmore Wash tandis que ceux qui naviguent sur la rivière pourront débarquer sur le rivage puis randonner jusqu'à la rive. Gardez à l'esprit que ce sentier est court mais très escarpé et accidenté. Il se révèle idéal pour les randonneurs expérimentés en quête d'exercice.

Après Lava Falls, à l'intérieur des gorges, se trouve Whitmore Wash, l'un des rapides les plus extrêmes que l'on puisse rencontrer sur le fleuve Colorado. Cette partie du fleuve a été classée 10 sur l'échelle de difficulté et devrait être réservée aux rafteurs chevronnés. Ceux qui souhaitent relever le défi peuvent se rendre en hélicoptère à l'intérieur des gorges et atterrir sur le rivage à cet endroit précis du fleuve. Les vols en hélicoptère dans cette zone sont gérés par la tribu amérindienne Hualapai puisqu'il s'agit de son territoire. Il est également possible de voler jusqu'au Bar 10 Ranch, un confortable chalet typique de l'ouest, niché sur la rive nord. Vous pourrez y savourer un repas chaud fait maison, assister à un spectacle Western ou passer la nuit à l'abri d'une cabane ou d'un chariot couvert. Depuis le Bar 10 Ranch, des vols permettent aux visiteurs de faire l'aller-retour jusqu'au Canyon mais également de se rendre ailleurs, notamment à Las Vegas.

Personnalisez votre escapade Western au Bar 10 Ranch grâce aux différentes possibilités d'hébergement.

Bar 10 Ranch : (800) 582-4139

www.bar10.com

Diamond Creek (à 226 miles du départ)

Diamond Creek ne fait pas partie du fleuve Colorado mais les deux cours d'eau se rejoignent au mile 226 (363 km) du Colorado. C'est le seul endroit du parc national du Grand Canyon où les véhicules peuvent rouler du haut de la rive jusqu'au rivage du fleuve. Pour un prix modéré, les visiteurs peuvent parcourir le chemin de terre accidenté qui mène jusqu'au lit du Canyon, 1 600 mètres plus bas. Sachez qu'au Canyon la saison de la mousson survient entre juin et septembre : l'accès peut être dangereux quel que soit le véhicule utilisé, y compris en tout-terrain et SUV.

Au confluent de Diamond Creek et du fleuve Colorado se trouve une plage de sable qui peut servir de point de départ aux rafteurs. C’est notamment celui qu'utilise quotidiennement Hualapai River Runners, une société qui propose du rafting en eau vive à partir de Diamond Creek tous les jours de la saison. En raison de l'importante fréquentation de cette plage, les rafteurs doivent parfois attendre leur tour.

Ce territoire appartenant aux Amérindiens, il est nécessaire d'obtenir un permis d'entrée auprès de la tribu Hualapai avant de vous rendre à Diamond Creek. Les Hualapai vivent sur ces terres qu'ils considèrent sacrées depuis plusieurs siècles. Les visiteurs doivent donc impérativement les respecter. Pour en savoir plus sur le peuple Hualapai, il est possible de passer la nuit au Hualapai Lodge, situé au début de la Diamond Creek Road à Peach Springs, en Arizona.

Renseignements sur le permis : (928) 769-2419

Réservation au Hualapai Lodge :

Appel local (928) 769-2230

Appel international (888) 255-9550

Descente du fleuve

La saison de rafting sur le fleuve Colorado est ouverte chaque année d'avril à mi-septembre pour les embarcations motorisées ou non. C'est au début et à la fin de cette saison que les températures sont les plus basses, allant de 12 à 29 degrés. Le mois de juin est généralement celui où il fait le plus chaud à l'intérieur des gorges, avec des températures pouvant atteindre jusqu'à 40 degrés. Toutefois, la chaleur peut sembler bien plus forte en raison de l'absence habituelle de nuages à cette période de l'année. La saison de la mousson survient en juillet et août avec des pluies torrentielles qui, selon de nombreuses personnes, rendent l'expérience encore plus excitante et stimulante.

Les sociétés de tourisme d'aventure au Grand Canyon offrent un grand choix de circuits guidés en rafting, proposant des excursions de 1 à 18 jours. Il est également possible d'opter pour un circuit sans guide à condition d'avoir un permis. Les coordonnées ci-dessous vous permettront de faire une demande de permis, mais sachez que son obtention dépend d'un tirage au sort pondéré dans une liste d'attente et qu'il faut respecter certaines règles d'éligibilité.

Permis rafting :

Appel local (928) 638-7843

Appel gratuit (800) 959-9164

Canoë-kayak

La pratique du canoë-kayak est autorisée à l'intérieur du canyon sur 64 kilomètres, en amont du lac Mead. Le transport des canoës depuis le lac Mead jusqu'au mile 240 (kilomètre 386) du fleuve, appelé Separation Canyon, peut se faire à l'aide d'un bateau motorisé. La navigation de plaisance et le camping y sont autorisés et gratuits. Toutefois, à cet endroit, le fleuve touche la frontière nord des terres Hualapai. Les plaisanciers doivent donc obtenir un permis pour franchir ce territoire indien.

Renseignements : (928) 769-2419

Permis non commercial

Les rafteurs peuvent tout à fait créer leur propre circuit sans guide mais ils doivent obtenir un permis fluvial non commercial. Pour les excursions de plus de 12 jours, au moins un des rafteurs du groupe doit avoir les compétences exigées par le National Park Service. Le National Park Service publie sur son site Web un certain nombre de recommandations que les rafteurs sont priés de lire avant de demander un permis non commercial. Il est important de noter que les permis sont concédés par tirage au sort pondéré et que les dates de voyage ne peuvent pas être modifiées une fois le permis obtenu.

Contacter le bureau des permis fluviaux :

Appel gratuit 1-800-959-9164

Appel international 928-638-7843

FAX (928) 638-7844

Par courrier :

Grand Canyon River Permits Office

Parc national du Grand Canyon

PO Box 129

Grand Canyon, AZ 86023

Recommandations pour le rafting, renseignements concernant les permis ou demandes au bureau des permis fluviaux :

Consultez les consignes de rafting ici

Organisateurs d'excursions sur le fleuve

Près du Grand Canyon, plusieurs organisateurs de circuits en rafting proposent différents types d'excursions sur le fleuve ou même des voyages de 7 à 18 jours. Vous aurez le choix entre des embarcations à pagaies, des bateaux motorisés, des bateaux de pêche traditionnels appelés « doris » et bien plus encore. Consultez ci-dessous la liste des sociétés de tourisme d'aventure ayant obtenu l'autorisation du National Park Service pour faire du rafting dans le Canyon :

Aramark-Wilderness River Adventures
P.O. Box 717, Page, AZ 86040
(800) 992-8022; (928) 645-3296; FAX (928) 645-6113
Email: info@riveradventures.com

Arizona Raft Adventures, Inc.
4050-F E. Huntington Drive, Flagstaff, AZ 86004
(800) 786-RAFT; (928) 526-8200; FAX (928) 526-8246
Email: info@azraft.com

Arizona River Runners, Inc.
P.O. Box 47788, Phoenix, AZ 85068-7788
(800) 477-7238; (602) 867-4866; FAX (602) 867-2174
Email: info@raftarizona.com

Canyon Explorations/Canyon Expeditions
P.O. Box 310, Flagstaff, AZ 86002
(800) 654-0723; (928) 774-4559; FAX (928) 774-4655
Email: rivertrips@canyonexplorations.com

Canyoneers, Inc.
P.O. Box 2997, Flagstaff, AZ 86003
(800) 525-0924; (928) 526-0924; FAX (928) 527-9398

Grand Canyon White Waters
P.O. Box 2848, Flagstaff, AZ 86003
(800) 343-3121; (928) 779-2979; FAX (928) 779-2973
Email: info@grandcanyonww.com

Sentiers et randonnées dans le Canyon

L'intérieur des gorges est sillonné de sentiers de randonnée nombreux et variés, allant des chemins aisément praticables aux côtes abruptes et semées d'embûches. Les « corridor zones » désignent les sentiers bien délimités, adaptés aux débutants, tandis que ceux des « primitive zones » sont destinés aux plus expérimentés en raison du relief naturel resté intact. Toutefois, le Canyon étant un environnement sauvage, même les sentiers les plus accessibles peuvent devenir dangereux en raison du vent, de la pluie, de températures élevées, de crues subites ou de la déshydratation. Pour partir en randonnée, il est conseillé d'estimer ou de rechercher la durée du parcours. Il faut alors compter 1/3 de cette durée pour la descente et 2/3 pour la remontée.

Renseignements : (928) 638-7875